Van 13 tot en met 21 november vindt in Holland Casino Amsterdam het meest prestigieuze pokertoernooi van Nederland plaats: de Master Classics of Poker. We spraken met Patrick Postma, de shiftleader van tafelspelen die al 27 jaar werkzaam is voor Holland Casino en de Master Classics heeft uit zien groeien tot het grootste toernooi van Nederland.

Het meest vooraanstaande pokertoernooi dat Nederland rijk is is dit jaar alweer toe aan z’n 24e editie. ‘’We zijn in 1992 begonnen,’’ vertelt Patrick. ‘’Toen was het een probeersel. Poker was net geïntroduceerd. We vonden het leuk om daar een toernooi aan te verbinden om de mensen bekend te maken met het spel.’’ Over de naam werd in het begin nog gegniffeld door de mensen bij Holland Casino. ‘’We waren pas net begonnen en we noemden het gelijk heel pretentieus de Master Classics. Daar moesten we in het begin wel om lachen. Maar achteraf gezien is het een meer dan uitstekende naam gebleken.’’

Ook internationaal een uitstekende reputatie
In de internationale pokerwereld heeft de Master Classics een erg goede naam opgebouwd en werd al een aantal keer genomineerd voor diverse awards. ‘’We hebben het succes langzaamaan op- en uitgebouwd. De stad Amsterdam heeft natuurlijk een enorme aantrekkingskracht. We wisten dat ons toernooi in het begin nog niet op topniveau zat, daarom deden we er alles aan om het zo aangenaam mogelijk te maken om hier te spelen. Dat is het begin van het succes geweest.’’ Maar met gratis bitterballen en gezellige muziek alleen red je het natuurlijk niet. ‘’Gedurende de jaren heeft het zich sterk ontwikkeld. We hebben altijd goed gekeken en geluisterd wat er in de pokerwereld speelde en hoe andere toernooien hun toernooien organiseren. Je moet ook niet bang zijn om veranderingen aan te brengen. Zo hebben we na feedback de levels van spelen en de duur van het toernooi verlengd zodat een goede speler nog meer kansen krijgt om zijn kwaliteiten te laten zien. Maar ook randvoorwaarden als goede hotels en een buffet van topkwaliteit spelen daarin mee. Zo perfectioneerden we het toernooi tot in de details.’’

Flamboyante baasjes
Patrick heeft in de loop der jaren de type spelers wel flink zien veranderen. ‘’In onze beginjaren hadden we erg veel flamboyante spelers. Die kwamen met grote gouden ringen, dikke sigaren en drank naar Amsterdam om te pokeren en flink te feesten. Daar is onze hoofdstad natuurlijk uitstekend voor geschikt. Phill Hellmut bijvoorbeeld, dat was een van de grootste pokerspelers in de jaren ’90 en die hebben we een aantal keer op bezoek gehad. Hij was iemand van de trash talk, ging mensen aan tafel beledigen en probeerde hen zo uit hun spel te halen. Iedereen was bevreesd voor hem. Of neem David ‘Devilfish’ Elliot. Die man droeg altijd veel bling bling en had altijd minimaal drie bloedmooie vrouwen aan zijn zijde. Als hij binnenkwam dan zag je iedereen kijken. Dat waren echte characters.’’ Dat is nu minder, aldus Patrick. ‘’De laatste jaren zijn het geen opvallende spelers meer qua gedrag. De jongens van nu zitten met een capuchon en een bril op hun hoofd en zijn aan het rekenen. Belangrijkste verschil is dat de speler van vroeger al succesvol is geweest in het leven. Die had al veel geld verdiend en ging dan pokeren. Tegenwoordig proberen mensen succes in het leven te krijgen door het poker.’’

It’s all about the money
Uiteindelijk draait het echter maar om één ding: zo veel mogelijk geld verdienen. Na overleg met de spelers heeft de organisatie van de Master Classics besloten om de verdeling van het totale prijzengeld van de toernooiweek anders te verdelen. De hoofdprijs heeft door de jaren heen ook een gigantische vlucht naar boven genomen. ‘’In de eerste editie was het inleggeld nog 220 gulden waarbij de hoofdprijs 10.000 gulden bedroeg. Afgelopen jaar had het hoofdtoernooi een totaal prijzengeld van 1,2 miljoen euro waarbij de winnaar €306.821 opstreek.’’

Buy in van 10.000 euro
Iedereen die boven de 18 is en het geld ervoor over heeft kan aan de verschillende toernooien meedoen. Dit jaar zijn er liefst twaalf verschillende toernooien. De meest toegankelijke is de satellite met een buy in van 250 euro waarbij je je kunt kwalificeren voor het Main Event. Een rebuy is dan wel mogelijk. Het duurste toernooi is de High Roller met een buy in van 10.000 euro. ‘’Een keer per jaar organiseren we een toernooi dat ook internationaal interessant is. Het moet natuurlijk ook voor Amerikanen de moeite zijn om hiernaartoe te komen. Roger Federer gaat ook niet tennissen op een Challenger-toernooi. Toch zit de meeste prestige in het Main Event. Als je dat wint heb je over vier verschillende dagen heel veel spelers verslagen.’’

De verwachtingen voor dit jaar zijn dan ook hooggespannen. Aangezien geen enkele Nederlander zich heeft gekwalificeerd voor de finaletafel van de World Series of Poker zal de voltallige Nederlandse top acte de présence geven in Amsterdam. ‘’Naast de Nederlanders verwachten we een toeloop uit Oost-Europa. Dat is een gebied waar veel geld zit en veel spelers uit die regio waren een paar maanden geleden voor het eerst in Amsterdam aanwezig bij de World Poker Tour. Die hadden het hier zo naar hun zin dat ze gelijk hadden toegezegd weer te komen bij de Master Classics. Zo breid je ook weer je markt uit.’’ De doelstellingen voor dit jaar? ‘’Vorig jaar hadden 298 man aan het main event deelgenomen. De verwachting is dat we dit jaar ruim boven de 300 gaan uitkomen en dat het totale prijzengeld stijgt naar een recordhoogte van boven de drie miljoen,’’ besluit Patrick Postma. Een ding is zeker: halverwege november staat ons land een spectaculaire pokerweek te wachten.

Meedoen aan de Master Classics of Poker? Schrijf je in via poker.hollandcasino.nl/nl/masterclassicsofpoker